Amateurs pionniers

Le domaine des sciences de la nature et l’ingénierie ne sont pas – contrairement à ce l’on pourrait penser – la chasse gardée des érudits de profession. Il faut néanmoins rappeler que l’histoire des sciences est ainsi faite qu’il est parfois difficile de faire la différence (si elle existe) entre un amateur scientifique et un scientifique.

On peut en effet se demander si la distinction se mesure à la hauteur des contributions ou au rapport qu’entretiennent ces hommes et ces femmes avec leurs activités scientifiques.

Mendel était un prêtre ayant reçu une formation scientifique incluant la botanique. Ses expériences sur l’hybridation étaient-elles du fait d’un amateur instruit ou du fait d’un botaniste conduisant des recherches ?

Certains grands noms des sciences de la nature ainsi que de l’ingénierie ont entamé leurs travaux de recherche en tant qu’amateurs, . Cet amateurisme peut se montrer inégal puisqu’une personne dotée d’une éducation poussée avec une pratique secondaire ou oisive de la science n’est pas exactement comparable à une personne n’ayant peu ou pas reçu de formation mais s’étant formée de manière autodidacte. À ce titre, les contributions de la comtesse Ada Lovelace (1815-1852) en mathématique et en informatique sont exceptionnelles et majeures mais elles ont été cultivées et entretenues par les enseignements de tuteurs érudits, chose réservée aux personnes de sa condition. La situation de la première programmeuse informatique de l’histoire est donc sensiblement différente de celle d’une de ses contemporaines qui fut quant à elle une des pionnières de la paléontologie. Mary Anning (1799-1847) n’était pas fille de lord mais d’ébéniste cela ne l’a pourtant pas empêché de mettre au jour des fossiles complets de dinosaures à une époque où l’intérêt scientifique de ceux-ci n’était pas encore clairement perçus et où ils s’échangeaient plutôt comme des objets de collection pour quelques amateurs curieux.

L’activité principale de William Herschel (1738-1822) était celle de compositeur musical, mais c’est par ses découvertes dans le domaine de l’astronomie et la confection de télescopes que l’histoire a retenu son nom.

  • Faraday
  • Caroline Kennard
  • Mendel
  • Herschel
  • Edison…

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